《病毒星球》
2020-06-05 10:34:00
來源:新華日報
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《病毒星球》 廣西師范大學出版社

據理查德普雷斯頓的《血疫》一書改編的同名美劇正在熱映,埃博拉病毒的威力,讓人聞之色變。可是普雷斯頓推薦的《病毒星球》一書卻讓人愛不釋手,黑色的封面上繪制著五彩繽紛的病毒,不知情的還以為是天馬行空的宇宙星辰呢。同是講病毒,科普作家卡爾齊默簡直像打開玩具箱的小孩,對有趣之物如數家珍。

我們通常認為,病毒不是好東西,不管是讓我們頭痛流涕的人鼻病毒、流感病毒,還是全城戒備的SARS、埃博拉。但人和病毒的關系卻不是單純地找到病毒的軟肋并消滅它。病毒這個詞本身就是微妙的。“病毒”一詞源自羅馬帝國,本意為蛇的毒液或人的精液,亦即同時“被賦予了‘毀滅’和‘創造’兩層意思”。雖然我們感受不到,但地球之所以適宜人類居住也有病毒的功勞。海洋聚球藻通過光合作用,貢獻了地球上四分之一的氧氣。科學家卻發現,真正發揮作用的,是聚球藻DNA里來自病毒的基因。有人據此估算,地球上10%的光合作用都可歸功于病毒基因。

病毒與我們關系親密,人體中就有8%的DNA片段來自病毒。人類花了很長時間才明白病毒究竟是什么:它們極其微小,介于生命和非生命之間,雖無自己的代謝結構,只有蛋白質包裹的核酸,卻可在宿主體內迅速復制繁殖。我們會跟病毒交換DNA:沉寂于體內的病毒未必會令人感到不適,譬如那些寄生于我們體內的內源性病毒——據推測,在很久以前,病毒入侵,有的個體得病而死,部分個體的免疫系統卻制服了病毒。病毒毫無癥狀地在體內擴散,最終產生了含有病毒DNA的受精卵,伴宿主代代相傳。在特定情況下,這些病毒仍有可能被重新激活。另一方面,當我們的細胞制造新病毒的時候,也極有可能插入自己的DNA,隨之在其他宿主體內傳遞基因。科學家還可以借此分析病毒存在的時間:在人類和其他物種的DNA里,常有一些共同的病毒,可追溯到我們共同的祖先,也就是說,在物種演化的分支點出現以前,病毒就已經存在了。從病毒的角度反觀自身,“生物在本質上只是一堆不斷混合、不斷閃轉騰挪的DNA”,哪有什么“我們”、“它們”。

且不說我們無法將體內的病毒趕盡殺絕,對于是否要將可消滅的病毒清除,科學家也未能達成共識。比方說最常見的“人鼻病毒”,它是普通感冒的病因,通常每年都要滋擾我們好幾次。盡管它很百變,但科學家已經在它的核心基因里找到一個關鍵的四葉苜蓿環狀結構,破壞它便能讓感冒銷聲匿跡。可要不要下手卻讓人犯了難,一來,40%的病毒攜帶者毫無癥狀,即使發病也能很快自愈;二來,“人鼻病毒”可以訓練我們的免疫系統,尤其是對孩子而言,無傷大雅的小感冒可以減少過敏、克羅恩病等免疫系統疾病的患病率,其中利弊殊難定奪。

還有天花,1977年,全世界治愈了最后一例病患。先前的爭議是,有沒有必要繼續保留實驗室里的天花病毒。有人擔心,它們會被別有居心的人竊取,畢竟我們已不再接種天花疫苗了,一旦暴發疫情如何防御?持相反意見者則說,若有新一輪疫情——無論可能性有多小,我們尚需進一步研究病毒。不過,隨著科學的發展,問題的焦點也悄然改變。基因測序已幫助我們了解了天花病毒蛋白質運行機制,科學家還通過基因合成,從零開始制造出小尺寸的病毒,也許在不遠的將來,也能拼裝出天花或其他大尺寸病毒。早在人類出現以前,病毒就存在于地球,如今,它們又在某種意義上實現了永生。

與斑斕的病毒為伍,我們不斷填補未知,穩步向前。雖不能事事遂心如意,可它們的生命,也是給予我們創造力的源泉。

樂倚萍

作者:  編輯:陳茜  
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